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Hardware: El Hydra Engine por LucidLogix Technologies
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Mantenerse --siempre-- adelante en una industria donde todos corren como si se tratara de un rally es un trabajo tedioso, difícil, complicado y muy estresante. Ni el ofrecer algo que califica como lo mejor de lo mejor en su categoría, tipo o precio asegura que las cosas saldrán bien en un futuro inmediato o en todas las situaciones. Lo positivo de esto, viéndolo desde fuera y generalizando, es que se deja espacio para que terceros aporten ideas y tecnología, evitando así el gasto de dinero y recursos que pueden ser mejor invertidos haciendo lo que se sabe, y no tanto lo que se necesita.

ATI y Nvidia ofrecen lo mejor de lo mejor en cuanto a tarjetas gráficas, cada uno para un mercado casi específico aunque en general tratan de ofrecer de todo para todos, lo que no siempre es bueno. Hoy por hoy su más reciente generación de productos tiene todo lo requerido para ejecutar el juego más exigente a niveles de detalle y resoluciones increíbles, y en un par de casos exageradas, pero aún así --nos dicen que-- se necesita más.

Cuando por algún motivo ocurre que se llega al punto en que algo mejor, más rápido y poderoso es necesario, existen varias maneras de proceder. La más lógica, y la relativamente menos costosa, no es tanto adquirir una nueva tarjeta de última generación como una gemela a la que se tiene (esto simplificando el asunto, porque trabajar con dos o más tarjetas gráficas implica contar con el case apropiado, la fuente de poder requerida, la tarjeta madre con los puertos necesarios, etcétera). Incluso se puede ir por conseguir más de una tarjeta gemela, con el detalle que por ahora este tipo de escalabilidad no funciona como debería.

Tanto el denominado equipo rojo como el verde poseen soluciones multi-GPU conocidas como CrossFire y SLI respectivamente, sin embargo, y de momento, en ningún caso se da la situación esperada, o ideal, de que agregar una nueva tarjeta gráfica dobla, triplica, cuadruplica o más el rendimiento. Esto se atribuye a cantidad de factores que se dan a nivel hardware y software; pues bien, siguiendo la arriba citada mentalidad de terceros que entran en escena para ofrecer ideas y soluciones que sirven y ayudan a todos sin quitarle nada a nadie la compañía israelita LucidLogix Technologies ha presentado su producto Hydra Engine que podría muy bien llevar al concepto multi-GPU a su punto ideal y hasta a un siguiente nivel.

Hydra es hardware, y algún nivel de software, que se coloca entre el chipset/CPU y los GPU y, tal y como lo ponen en su sitio Web (traducción semi-literal): "[H]ydra Engine por Lucid es un sistema-en-un-chip patentado diseñado para incrementar el rendimiento de cualquier entorno multi-GPU. Ubicado entre los chipset de una PC y los GPU, el engine Hydra direcciona tráfico gráfico para ser procesado por varios GPUs, utilizando diferentes algoritmos inteligentes de paralelización." La descripción técnica que le dan a su producto es de ser un real time distributed processing engine (engine de/para procesamiento distribuido en tiempo real).

La idea básica es optimizar en tiempo real, sin sobrecargar al CPU y sin desacelerar a los GPU el renderizado de los gráficos, de tal manera que se minimiza al máximo los estados ociosos de los GPU al igual que se hace más eficiente y veloz el procesado de las imágenes. Realizando un preprocesado "simple" el engine Hydra analiza lo que requiere ser trabajado, renderizado si se quiere, encuentra la manera más efectiva de particionar las tareas de tal manera que ningún GPU haga más o menos que los otros, luego unifica los resultados y los retorna al flujo de datos. Según la información disponible en su sitio Web oficial e Internet, lo más sobresaliente del caso es que todo esto ocurre sin exigir casi nada del CPU, y para la aplicación interesada todo ocurre como si sus datos hubieran ido directo al GPU y luego vuelto procesados.

Obviamente la lista de beneficios y características no es tan corta. Entre las características está que puede trabajar sin que importe el fabricante de los GPU instalados, es decir que es indiferente si se trata de ATI o Nvidia o --muy pronto-- Intel. Por el sencillo esquema de como trabaja comentarios en Internet incluso hablan de que se podría combinar diferentes marcas de GPU, personalmente tengo mis dudas respecto a si esto es siquiera viable; si pertenecen a la misma marca de acuerdo, pero a diferentes, no veo manera, así que de momento, y en lo que a mi respecta, ese detalle lo dejo como una interpretación muy libre del esquema y por ende algo a confirmar cuando aparezcan más datos. El engine Hydra trabaja indistintamente con DirectX u OpenGL. De igual manera le sería indiferente si se habla de dos, cuatro, o más GPUs instalados, aunque se puede esperar que exista un mayor uso del CPU --mínimo claro está-- que es proporcional al número de tarjetas gráficas presentes en el sistema anfitrión.

[ Actualización 23/Agosto/2008 ] Nueva información confirma mi sospecha, si bien el Hydra Engine es indiferente al fabricante de un GPU esto no quiere decir que se los puede mezclar entre si, o ATI o Nvidia o Intel. Lo que si puede hacer es trabajar con cualquier combinación de versiones de tarjetas compatibles con DirectX 9.0 y DirectX 10.x. Por ejemplo, en el caso de ATI no tiene problemas en tener a una Radeon HD 1600 con una Radeon HD 4870 (por destacar bien las cosas). No sólo su software le permite conocer las capacidades de cada GPU sino que realiza pruebas en tiempo real para reconocer el volúmen de carga que cada uno soporta y por ende balancear de manera apropiada la carga de tareas a ser asignada a cada uno. Todo esto de manera transparente tanto para el usuario como para la aplicación gráfica.

Los beneficios que llegaría ha aportar el uso del Hydra Engine son las siguientes (como todavía no hay hardware que le use todo es, por ahora, un tanto en-teoría): un incremento líneal, o mayor, del rendimiento cuando se trabaja con dos o más GPUs (i.e. si tengo dos es equivalente al doble, tres el triple, y así sucesivamente). Al ser una solución "universal" al problema de dirigir y gestionar el tráfico a las tarjetas gráficas permite que los desarrolladores de las mismas se concentren en otras tareas (por ejemplo, al volver innecesarios a CrossFire y SLI se podría agregar otra funcionalidad a la microarquitectura, al igual que simplificar el mantenimiento y optimización de los controladores). Por ser un producto por terceros está disponible para todos los fabricantes de tarjetas de vídeo y tarjetas madre que quieran utilizarlo.

[ Actualización 23/Agosto/2008 ] Un detalle adicional que destaca la información actualizada que se encuentra en Internet tras el IDF (Intel Developer Forum) es que la tecnología de LucidLogix puede trabajar con dos monitores simultáneamente, algo que ni SLI ni CrossFire pueden hacer (o necesitan tener uno como su "enfoque" o el segundo se apaga en cuanto se entra a modo gráfico). Esto implica no sólo acelerar ambos para una aplicación gráfica sino que en uno puede estar un juego y en el otro Internet sin que exista problema o bajada en el rendimiento. Otra característica que posee es el trabajar en modo ventana cuando requerido por el software, algo que las soluciones de la competencia no pueden hacer.

Por ahora todo apunta a que la funcionalidad del engine Hydra está enfocada a los videojuegos y aplicaciones que aprovechan del poder computacional gráfico de un GPU. Sin embargo, esto no implica que luego no sirva también para cosas más generales que requieran de utilizar de forma efectiva configuraciones multi-GPU aunque no se trate para procesar imágenes en otras palabras, para tareas de computo que pueden aprovechar del poder de procesamiento en paralelo de un GPU moderno (GPGPU).

Para el usuario, y si todo opera como planeado, la presencia de este sistema-en-un-chip patentado significa básicamente dos cosas: (1) que podrá obtener el rendimiento de tarjetas gráficas de alto nivel invirtiendo menos al adquirir dos de bajo o medio nivel que gracias al Hydra operarán al máximo de su capacidad. (2) Quienes búsquen el máximo rendimiento podrán configurar multi-GPU a gusto sabiendo que siempre, o en el más de los casos, obtendrán el mayor rendimiento posible de su hardware, sea para jugar a altas resoluciones o para ver que tal es eso del Surround Gaming.

En este punto el plan de LucidLogix Technologies es ofrecer su tecnología a todos los fabricantes de tarjetas madre, chipsets y tarjetas de vídeo para que lo usen en productos propios según sus necesidades y las de sus usuarios (además de la opción obvia de incluirlo en una misma tarjeta madre, está la de incluirlo como tarjeta opcional). Aparentemente el interés está elevado; todo indica que la lista oficial de productos que utilizan el Hydra Engine empezará a hacerse oficial a partir de inicios del 2009 y podría crecer rápido. La compañía estaría presentando un grupo de alternativas prototipo durante el evento Intel Developer Forum que inicia el 19 de Agosto, por lo que muy pronto habrá más información real y tangible.

Referencias

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