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2008: El Legado
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Comparado con el año inmediato anterior el 2008 carece de un legado tangible en cuanto a la industria del entretenimiento electrónico concierne. Gran parte de su oferta y presencia obedece a la continuidad de una inercia adquirida durante el 2007 la cual al parecer continuará en el apenas estrenado 2009. Por lo demás el año pasado carece de hitos que destacar, apenas cuenta con uno que otro punto alto que en el más de los casos paso desapercibido.

--- La industria ---

Como tal la industria del entretenimiento electrónico demostro ser bastante resistente al tema económico global, al menos durante el primer semestre porque después, y poco a poco, sea por necesidad, temor o preparación para malos días empezaron a actuar como el resto de las industrias del mundo. Los despidos masivos, la reducción de productos en desarrollo, la cancelación de algunos de ellos o la puesta en stand-by de muchos otros dejan en claro que, a pesar de todo, los videojuegos no son tan inmunes a una recesión; con la nota que esto no quita que sea más resistente que otras industrias o áreas comerciales afines.

Vale anotar que muchas de las empresas que están despidiendo personal, o como suele colocarlo su gente de Relaciones Públicas, 'están reorganizándose', son las más grandes y por ende las que cuentan con gran cantidad de gente redundante y a veces no crítica para su buen funcionamiento. Con el detalle que en un par de casos parece una respuesta prematura y muy de 'susto' porque la empresa y sus productos en si están muy bien; aunque eso de 'estar bien' hoy en día es muy relativo.

La parte de la industria que podría sufrir una desaceleración notoria y hasta quizá más de un problema económico es la de hardware, lo que sería muy negativo para AMD. Esto porque obviamente dado el estado de las economías del mundo no resulta muy práctico actualizar un equipo en estos momentos, menos aún cuando la tecnología nueva y más novedosa, como los Core i7, o los modelos más interesantes no otorgan beneficios notorios reales (falta bastante para que el usuario promedio pueda darle un buen uso a un equipo con más de dos núcleos de procesamiento). Esperemos que esto no afecte demasiado el apartado GPU e híbridos planeados para el presente año y los subsecuentes.

Aún con el primer SP para Windows Vista el atractivo de este sistema operativo de Microsoft mantuvo su status quo, y la indiferencia de la mayoría de los usuarios privados, públicos y empresariales. Todo esto aún cuando las opiniones técnicas oficiales por terceros demuestran que se ha mejorado su velocidad, su robustez, y su compatibilidad para con videojuegos. Sin embargo, la promesa de que Windows 7 viene pronto, más y mejor parece haber puesto a todos los interesandos en un estado de espera en vez de correr cualquier riesgo. Una noticia de última hora anuncia de que Windows XP tendrá soporte y validez hasta el 2010 o quizá más, se puede especular mucho sobre los motivos que impulsaron a Microsoft a tomar tal decisión pero lo más probable es que el estado de la economía sea el factor más relevante que consideraron (esto es notable porque el XP estaba planeado para desaparecer luego de que saliera el Vista, pero no sucedio así en gran parte por la mala recepción que tuvo este SO).

--- Tecnologías de Software y Hardware ---

Lo único notable en términos de tecnología durante el 2008 fue la supuesta batalla de tarjetas gráficas entre ATI y su GPU RV770 y Nvidia y su GPU GTX 200. Tomando el liderazgo el primero gracias a mejor rendimiento generalizado y precios más bajos. Hasta que termino el año el equipo rojo parecía estar en buen plan y sin forzar el momento, la situación ni las condiciones para el cliente final, aunque si lo hicieron un poco introduciendo versiones alternativas como el RV730.

Por su parte el equipo verde parece haber sido agarrado en curva con el --algo-- sorpresivo liderazgo de la arquitectura del departamento ATI de AMD. Claro que el verdadero problema es que no han sabido ser elegantes con su temporal derrota, ni han sabido mantener un sano control sobre si mismos, al punto que todo lo que si han estado haciendo desde el segundo trimestre ha adquirido un aire de desesperación y de disparos al aire para ver si algo atinan.

Tres movidas de Nvidia que honestamente no han sonado nada bien son su rebranding, su lanzamiento de reemplazo tras reemplazo a su GPU, y su nuevo modelo de trato para con las empresas de manufactura con las que trabajan, o trabajaban. Su manía con el renombramiento de sus familias de tarjeta tiene mucho que ver con el segundo punto, al cambiarles de nombre y sufijos o prefijos se hace casi imposible para el usuario reconocer fácilmente si un producto es de generación antigua, si utiliza la versión 65nm del GPU GTX 200 o la 55nm, o si se trata de un modelo GTX 260 mejorado o el estándar. Lo que termina como una táctica que seguramente bordea la ilegalidad en cuanto a lo que es aceptado por los grupos de protección y defensa del consumidor.

El lanzamiento de diferentes configuraciones de su arquitectura GTX 200 al igual que el traspaso silencioso a una fabricación 55nm de una a 65nm, no dicen mucho a favor del equipo verde; en particular en lo que respecta a su honestidad para con el usuario. El anuncio de que existía una nueva tanda de GPU basados en 55nm no fue tratado a nivel público hasta casi tres o cuatro meses después de que aparecieron --furtivamente-- en el mercado y cual le tocaba a quien era cuestión de suerte (o mucha revisión de la caja). La de 55nm era más eficiente en términos de consumo de energía y capacidad de overclocking, sin olvidar que permitía producir más por wafer y ni así reducieron el costo de manera proporcional. A esto hay que añadir la sacada a comercios de variaciones y versiones X2 a un ritmo acelerado, casi cada mes, que sólo confundieron más el ya de por si embrollado mercado de tarjetas gráficas.

Por último, el éxito de ATI hizo que muchos fabricantes antes sólo asociados con Nvidia decidieran también producir tarjetas para el otro equipo, y como no había ningún contrato que se los restringa, no tardaron en aparecer versiones de las Radeon HD 4xxx con marcas que antes sólo se asociaban con productos de Nvidia. Sin embargo, en vez de crear una estrategia de refuerzo para con las empresas que le seguían fieles, el equipo verde optan por trabajar con una selección reducida de ellas en un estado VIP (apenas seis), y tratan a las restantes como clientes de segunda clase en miras a que por decisión propia resindan cualquier contrato y por ende libren de responsabilidades económicas (multas, reembolsos) a Nvidia. Muy feo y de seguro un detalle que podría costarles muy caro a mediano plazo.

Sin vanagloriarse de su liderazgo el equipo rojo se concentro en sacar a mercado modelos y alteraciones a su arquitectura que se enfocaban en diferentes sectores del mercado o que entraban en un rango de precios diferente, no así competían entre sí. Las versiones X2 de la Radeon HD 4870 y HD 4850 siendo las líderes del momento a costos razonables, lo que a su vez ha permitido que las versiones estándar de un sólo GPU alcancen precios asequibles muy interesantes para el más de los usuarios en potencia. Durante el último trimestre ATI dio rienda suelta a sus fabricantes para que trabajen en modelos todavía más personalizados, los cuales en muchos casos logran incrementar rendimiento, mejoran capacidad de oveclocking y/o traen sistemas de refrigeración más sofisticados, o todo lo citado junto.

Respecto al tema software lo único constante durante el 2008 fueron las noticias que rodean al Windows 7, aunque no siempre eran buenas puesto que al parecer saldrá con menos novedades de las originalmente anunciadas; esto porque su salida se adelanto entre cuatro a dos años dependiendo cual anuncio afin se considera. Las consideraciones sobre qué estará presente a momento de su salida al mercado durante el 2009 aún no confirman, no en un 100%, de que se llegue a incluya al DirectX 11 desde un inicio (el más de los datos apunta a que sí, pero la duda persiste).

Lo otro algo interesante en cuanto a software ha sido la campaña de Nvidia para lograr soporte a su CUDA y el PhysX, que si bien parece haber atraído suficiente respaldo nada apunta a que logrará convertir a ninguno en algo que vaya a destacar o volverse indispensable en un futuro cercano, sí alguna vez. El anuncio de que el Adobe CS4 (Photoshop, Illustrator) aprovecharía de GPU pero a través de DirectX y no de CUDA, de seguro fue recibido como un balde de agua fría por el equipo verde. Y si bien PhysX puede ser encontrado en varios juegos disponibles en el mercado y otros tantos anunciados, el comportamiento real en situaciones reales de una tarjeta Nvidia actuando como GPU y PPU de forma simultánea aún no ha podido ser medido con propiedad.

--- La industria en las noticias, rumores y controversias ---

Resulta un poco irónico que el 2008 empezara de manera muy similar que el 2007 debido al lanzamiento de S.T.A.L.K.E.R.: Clear Sky, una expansión independiente alias relanzamiento de S.T.A.L.K.E.R.: Shadow of Chernobyl. A pesar del tiempo invertido en su desarrollo, y es mi especulación que por culpa de los extras visuales, la nueva entrega sufría de gran cantidad de problemas, incluía una extensa lista de bugs y hasta su primer patch resultaba casi injugable. Claro que la historia se repetía también más allá de lo malo, cuando una vez superados el más de los problemillas el nuevo producto de GSC Game World terminaba tan jugable, entretenido, novedoso, y original como su predecesor, incluso contaba con retoques a la jugabilidad y la interface que lo hacían, en cierta medida, mejor.

Durante el 2008 las controversias estuvieron a la orden del día, en su mayoría gracias a EA, sus productos y la implementación de un sistema DRM (anti-piratería) calificado como el 'más draconiano hasta la fecha' por más de uno. Lo que es fácil de entender, para activar un producto primero había que contar con el DVD original, confirmar el serial, confirmar en línea, y sobre esto estaba la restricción de sólo poder instalarlo hasta tres veces, sin obviar que el software de control permanecía residente en el sistema anfitrión aún después de desinstalar el juego. El revuelo sobre el tema inicio con la versión PC de Mass Effect y continuo con Crysis Warhead, Spore, Dead Space, y Command & Conquer: Red Alert 3. Entre lo contraproductivo del asunto es que según la información registrada existente Spore fue uno de los juegos más pirateados de la historia.

En parte por lo anterior todo el año estuvo rebosante de noticias, artículos y comentarios respecto al tema de los DRM y la piratería (un artículo afin es el de DRM, Piratería, Juegos Usados, Alquiler de Juegos). Mucho estuvo en contra las implementaciones actuales de los mecanismos que supuestamente la combaten, al igual que a favor de la búsqueda de soluciones alternativas. Tampoco faltaron quienes las defendían aunque sus presentaciones no siempre fueron convincentes. Incluso se dio cierto nivel de enfrentamiento virtual entre personajes reconocidos de la industria sobre temas a favor y en contra de los piratas, la piratería y la necesidad de sistemas DRM (de interés pueden ser los artículos Los Videojuegos Hacia un Nuevo Modelo Económico y Los Derechos de los Videojugadores).

--- Notas y comentarios finales ---

En casi todo aspecto el Legado del 2008 no es más que una continuidad del aquel visto durante el 2007, puede que ofrezca una faceta diferente o nombres distintos pero a la hora de la verdad no es más que parte de un proceso en ejecución, no los resultados o el inicio de uno nuevo. Lo que no deja de estar bien a su manera porque evita saltos en tecnología de software que requerirían de nuevo hardware. Claro que esto también implica que no hubo nada fuera de lo usual en cuanto a videojuegos (al respecto más en el artículo 2008: Los Juegos Destacados).

Si tuviera que rescatar algo en cuanto a videojuegos del año que paso la lista incluiría a STALKER: Clear Sky (porque me encanta su estilo y oferta), Dead Space y Brothers in Arms: Hell's Highway (por su intento a explorar la narrativa combinada con el entretenimiento dinámico), y la industria de los juegos independientes por productos como World of Goo, Tank Universal o Time of War. Mención especial la tendría FallOut 3, pero la misma sería más que nada por no salirme demasiado de la línea que el resto de los comentaristas sigue, porque personalmente me pareció un juego bueno pero nada más.

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Al final el Legado del 2008, y hasta del 2007, no es otro que haber preparado un poco el camino para aquel que nos dejará este 2009, que sólo por la lista de potenciales salidas a mercado ya se pinta muy bien (ver 2009: Los Más Esperados). Dependiendo el caso la salida del Windows 7 puede que no termine como otra cosa que un reemplazo del Vista, como sucediera con el Windows ME, y la presencia del DirectX 11 de seguro no dará mucho que decir porque el más de la industria todavía está en pleno plan de digerir al DirectX 10 y al DirectX 10.1 (que según Nvidia es irrelevante), por lo que habrá que esperar bastante para ver novedades en ese apartado.

En muchos aspectos el 2008 nos dejo con poco de que hablar, casi sin nada que merezca ser destacado y una industria del entretenimiento electrónico que aunque parece estar económicamente saludable ya empezo a verse afectada por la disminución de dinero en las manos de sus clientes y usuarios, al igual que la necesidad de pensar sobre su futuro inmediato en cuanto a ventas y ganancias. El 2009 se pinta interesante pero también repleto de potenciales problemas que no siempre podrán ser evitados o de los que se pueda salir victorioso sin bajas, militarmente hablando. Más allá del entretenimiento una vez más no queda otra que cruzar los dedos y esperar por lo mejor, o al menos lo menos malo.

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